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流感恐大反撲 「雙毒」夾擊全球

(香港文匯報 記者 林文佑)在新冠疫情之前,每年北半球踏入秋冬季後都會爆發流感潮,去年由於全球各地都採取嚴格防疫措施,令流感病毒未有機會肆虐,然而今年情況可能逆轉。隨着愈來愈多地區開始放寬戴口罩和封城封關等防疫措施,加上去年流感個案大減,令全球人口普遍缺乏對流感的天然免疫力,專家警告今年可能出現流感大反撲,感染人數可能比疫情前更多,並與新冠病毒形成「雙重大流行」,呼籲公眾應該盡早接種流感疫苗。

荷蘭衞生服務研究所流行病學家佩吉特表示,在各地放寬防疫限制後,預計呼吸道疾病個案可能大幅上升,嚴重程度或超出各方預期,呼籲人們必須做好準備,「如果任何人告訴你,他知道流感潮將會如何嚴重,他肯定是騙你。」澳洲昆士蘭州格裏菲大學臨床流行病學家韋爾亦認為,各國逐步解封旅遊限制,以及佩戴口罩等防疫措施持續放寬,不少人都相信流感潮最終將反彈,情況可能非常嚴峻,「一旦這些有效的抗疫措施逐漸解除,流感病毒可能猛烈來襲。」

病毒不尋常大規模爆發

季節性流感通常每年在全球導致29萬至65萬人死亡,但在去年和今年大部分時間,流感病毒似乎並沒有如預期般肆虐。追蹤全球流感病毒數據的網站FluNet顯示,自去年4月以來,流感病毒測試呈陽性的個案比例維持平穩。

以美國為例,當地的流感潮每年平均造成數萬人死亡,但在2020年至2021年的流感季節,當局只錄得646宗死亡個案,當中更只有一人是兒童。澳洲此前數年的流感季節,每年均有100至1,200人喪生,但今年暫時未錄得死亡個案。位於美國田納西州孟菲斯市的聖裘德兒童研究醫院醫生韋比指出,旅遊出行是流感病毒散播的主要途徑,各國在新冠疫情下封關,大大減少流感病毒傳播,然而在各國開始通關後,流感個案可能大幅上升。

抗擊新冠疫情措施確實遏止不少細菌傳播,包括引發一般肺炎、腦膜炎和敗血症的細菌,然而同時間有部分通常在冬季活躍的病毒,卻在非傳統高峰期出現大規模爆發,例如一般人類冠狀病毒及副流行性感冒病毒引致的感染,去年在美國只錄得極少個案,但在今年春天卻反彈至新冠疫情前的水平。

打流感針預防非常重要

此外,通常會引起輕微感冒的呼吸道合胞病毒(RSV),去年在美國的感染個案創新低,但自今年4月開始,病例卻持續上升,爆發時間較過往延遲數月,相關病例到8月份仍持續增加。美國疾病控制及預防中心(CDC)認為,RSV的爆發時間不尋常,可能與學校重開時間有關。除美國外,南非、日本、澳洲及荷蘭均在非傳統流行季節出現RSV感染潮,西澳洲去年12月的RSV高峰期,個案更是前年7月高峰期的2.5倍,昆士蘭州的個案雖然低於一般流行季節,但韋爾指當地個案集中在短時間內爆發,對醫療系統構成極大壓力。

CDC流行病學家韋恩提醒人們,H3N2、H1N1和乙型流感病毒均有蔓延跡象,他憂慮不少人拒絕接種流感疫苗,會導致極嚴重的流感潮,強調打流感針是非常重要的預防方法。

同時染兩病毒 死亡風險倍增

英國衞生局安全局執行主任哈裏斯表示,若民眾同時感染流感和新冠病毒,死亡風險可較只感染新冠增加一倍,她呼籲民眾接種新冠和流感兩款疫苗。

●若民眾同時感染流感和新冠病毒,死亡風險可較只感染新冠增加一倍。 資料圖片

哈裏斯指出,英國平均每年約有1.1萬人死於流感,每逢冬季流感高峰期,人們都應該提高警覺,但很多人都沒有意識到流感病毒的致命性。哈裏斯表示,在去年實施新冠防疫措施期間,流感個案較往年減少,但現時英國已解除防疫限制,今年是英國首次面對新冠和流感病毒同時傳播,以致今個冬季存在不確定性。

英國國家醫療服務(NHS)今年計劃為3,500萬人接種流感疫苗,是有史以來最多,合資格免費接種組別包括前線醫護人員、院舍員工、50歲或以上人士和中五或以下學生、孕婦和長期病患者等共3,000萬人。

mRNA技術有助改良流感疫苗

●愈來愈多國家及地區開始放寬戴口罩和封城封關等防疫措施,將令流感病毒有機可乘。 資料圖片

現有的流感疫苗質素其實難以稱得上好,除了每個新流感季節都要更換一款新疫苗,平均保護率亦只有40%至60%,一些更低至只有10%。不過信使核糖核酸(mRNA)疫苗技術在新冠疫情下證實有效,或可用於研發未來的流感疫苗,有份生產新冠疫苗的美國藥廠Moderna(莫德納)及法國藥廠賽諾菲等,均已在今年夏季展開mRNA流感疫苗臨床實驗。

流感病毒變異速度極快,有時是在感染後於體內變異,令接種疫苗所得的免疫力失效,有時是人體同時感染兩種毒株,令病毒更易避過疫苗免疫力。雖然每季流行的流感毒株都不一樣,不過現有流感疫苗大多是以雞胚製成的滅活疫苗,生產過程需時,科學家只能在流感季節到來前的數個月,預先選擇今季要防禦的毒株,有時更會預測錯誤。

科學家是由1990年代開始研究以mRNA技術生產疫苗,其中Moderna在2010年成立時,已經以生產mRNA流感疫苗為目標,並在2016年開始取得成功臨床實驗結果,但之後一直致力降低疫苗副作用,因而遲遲未推出市面。

賽諾菲是乘着「熱潮」開始研發mRNA流感疫苗的藥廠之一,不過公司的科學家同樣擔心,mRNA技術用在流感疫苗上,效用未必如新冠疫苗般強大。輝瑞科學主任多爾米澤等學者則認為,只要可確保每年的流感疫苗保護力達80%左右,已經對公共衞生起重要作用;此外生產mRNA疫苗速度快得多,有助科學家更準確預測流感毒株。

編輯: 江月

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